Eran las 7:20 hora local del 9 de noviembre de 1872 en la ciudad de Boston, Estados Unidos, cuando el sótano de un almacén en la calle 83-87 comenzó a arder repentinamente, expandiéndose las llamas a una velocidad endemoniada en los edificios adyacentes. Después de 12 horas, los cuerpos de auxilio finalmente pudieron controlar el incendio; sin embargo, éste ya había consumido alrededor de 26 hectáreas de la ciudad.

Aunque no fue tan grande como el incendio de Chicago de un año antes, o el incendio que terminó con San Francisco aproximadamente 3 décadas después, el incendio de Boston fue, probablemente, el más caro en términos de daños a la propiedad privada en América. Esto se debe a que el incendio se originó en el centro de la ciudad, donde se ubicaba el distrito financiero, lo que provocó que miles de Bostonianos perdieran sus lugares de trabajo y que cientos de negocios fueran destruidos. Fue tan caro, que decenas de compañías aseguradoras se fueron a la bancarrota al tratar de cubrir los daños. Se destruyeron 776 edificios y gran parte del distrito financiero, y causó 73,5 millones de dólares en daños (equivalente a $ 1,358 mil millones en 2018). La destrucción de los edificios fue valorada en  13.5 millones de dólares y la pérdida de propiedad personal fue valorada en  60 millones de dólares de la época. A pesar de estas devastaciones, sólo trece personas murieron en el infierno, incluyendo dos bomberos de Boston

Desafortunadamente, hubo una serie de errores humanos que provocaron que este fuego adquiriera las dimensiones infernales que alcanzó. El cuerpo de bomberos de la ciudad estaba sobrepasado de trabajo, las alarmas contra incendios habían sido bloqueadas (para evitar las falsas alarmas), la presión del agua era demasiado baja en aquellas épocas, y los extintores no contaban con el mantenimiento adecuado. El resultado de esta cadena de errores sumó 65 hectáreas en el centro de la ciudad de Boston, 776 edificios destruidos ocasionando un daño valuado en 73.5 millones de dólares y 30 personas muertas.

Las principales causas de la catástrofe se debieron a que los edificios eran de mala calidad, además de que el material de los techos de la época era terriblemente inflamable, lo que avivó las llamas y propició su expansión. Además, las pipas para combatir los incendios eran de baja presión, lo que limitó su capacidad para sofocar el fuego.

En 1872, no había ningún código de edificación de cumplimiento estricto en Boston. Las calles eran estrechas y los edificios estaban muy juntos. Muchos de los edificios eran demasiado altos para escaleras de bomberos para llegar a los niveles superiores y la presión de las mangueras contra incendios era a insuficiente para extinguir las llamas en los tejados de los edificios. Por lo tanto, el fuego se propagó de tejado en tejado y a través de calles estrechas. Muchos de los edificios afectados estaban hechos de ladrillo y piedra, pero con la estructura de madera altamente inflamable.

En 1852, Boston se convirtió en la primera ciudad en el mundo instalando centrales de alarma de incendios a base de telégrafo conectado con el cuerpo de bomberos y a través de un sistema de coordenadas los bomberos eran enviados a la ubicación correcta.

John Damrell, ingeniero jefe del cuerpo de bomberos de Boston en ese momento, le había dicho a los funcionarios de Boston que la infraestructura de agua existente era insuficiente. Se le dijo que no «magnificara las necesidades de su departamento» después de solicitar fondos para reparaciones de infraestructura de agua. Las tuberías principales de agua existentes eran viejas y con fugas, haciendo que la presión en las tuberías no fuera aceptable. La falta de presión fue tan grave que las tuberías no podían producir suficiente fuerza para llegar a los pisos superiores y tejados de los edificios más nuevos. El número de bocas de riego en toda la ciudad era insuficiente para cubrir adecuadamente los edificios circundantes. A medida que la propagación del fuego aumentaba, los bomberos luchaban por encontrar hidrantes con presión de agua adecuada. Además, los acoplamientos de las bocas de incendios no se estandarizaron en Boston haciendo más difícil para los bomberos conectar sus mangueras y equipos relacionados.

Los caballos fueron utilizados por el cuerpo de bomberos de Boston a tirar de los coches de bomberos, mangueras y escaleras. En el momento del incendio a principios de noviembre 1872, el noreste de los Estados Unidos estaba experimentando una epizootia de gripe que afecta y debilita los caballos.  Después del incendio, la comisión de la ciudad a cargo de investigar el fuego llegó a la conclusión de que el tiempo de respuesta del departamento de bomberos solamente se retrasó por unos minutos por la ausencia de los caballos.

Por si fuera poco, las líneas de gas no estaban debidamente conectadas, ocasionando que algunas explotaran y esparcieran el caos en otros puntos de la ciudad norteamericana.

El resplandor del fuego se observó en los registros de navíos por los marineros de la costa del estado de Maine.

Tras el incendio, un comité formado por ciudadanos, instó a Boston para reestructurar el trazado de las calles en las zonas dañadas. Funcionarios Boston aprobaron esta propuesta y muchas calles del centro se reformaron para ser más anchas y más rectas.